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Coupe d'Europe de rugby: La Rochelle rejoint Toulouse en finale

Le troisième ligne aile sud-africain de La Rochelle, Wiaan Liebenberg, plaqué lors de la demi-finale de la Coupe d'Europe à domicile contre le Leinster, le 2 mai 2021
Le troisième ligne aile sud-africain de La Rochelle, Wiaan Liebenberg, plaqué lors de la demi-finale de la Coupe d'Europe à domicile contre le Leinster, le 2 mai 2021
afp.com - XAVIER LEOTY

La Rochelle a dominé les Irlandais du Leinster (32-23) dimanche en Charente-Maritime et rejoint le Stade toulousain en finale de la Coupe d'Europe, pour une sixième confrontation entre clubs français à ce niveau de la compétition.

La dernière finale entre clubs français remontait à 2015, lors du succès de Toulon devant Clermont (24-18) à Twickenham. Aucune équipe française n'a remporté le trophée depuis.

Les Rochelais ont fait craquer le Leinster dans le dernier quart d'heure avec des essais du troisième ligne du XV de France Grégory Alldritt et du deuxième ligne australien Will Skelton.

Le Leinster a aussi inscrit deux essais, mais l'ouvreur néo-zélandais de La Rochelle Ihaia West a pesé dans la victoire des Jaunes et Noirs avec un drop et un 7/8 devant les perches.

Les Maritimes vivront donc leur première finale dans la compétition le 22 mai à Twickenham. Le Stade toulousain, qui jouera sa première finale depuis 2010 et sa victoire devant Biarritz (21-19), aura l'occasion de gagner un cinquième titre et ainsi de battre le record dans la compétition.

Les Rouge et Noir partagent jusqu'ici le record avec le Leinster, qui a remporté ses quatre titres entre 2009 et 2018.

Favoris en terme d'expérience au stade Marcel-Deflandre, les Leinstermen ont cédé lorsqu'ils étaient en infériorité numérique en seconde période, après le carton jaune infligé à l'ailier James Lowe.

Pourtant novices à ce niveau de la compétition, les Maritimes ont fait parler la puissance de leur paquet d'avants pour accroitre la pression en fin de match. Ils avaient l'avantage d'avoir dans leur encadrement deux hommes connaissant bien les "Boys in Blue".

Leur directeur sportif néo-zélandais Jono Gibbes a été pendant six saisons, de 2008 à 2014, l'entraîneur des avants du Leinster. Quant à l'entraîneur irlandais Ronan O'Gara, il a affronté à de nombreuses reprises les Dublinois, ayant passé l'ensemble de sa carrière de joueur au sein de la province rivale du Munster.

La finale mettra aux prises les deux meilleures équipes actuelles du Top 14: le Stade toulousain est leader avec cinq points d'avance sur son dauphin rochelais, qui a un match en moins.