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Risques d'incendies en Californie: des centaines de milliers de clients sans électricité

Un panneau qui réclame à la société Pacific Gas & Electric (PG&E) de rétablir le courant, le 10 octobre 2019 à Calistoga, en Californie
Un panneau qui réclame à la société Pacific Gas & Electric (PG&E) de rétablir le courant, le 10 octobre 2019 à Calistoga, en Californie
afp.com - Josh Edelson

Des centaines de milliers de clients étaient encore privés d'électricité jeudi soir près de San Francisco et dans le nord de la Californie par des coupures préventives, décidées la veille par l'opérateur américain PG&E en raison de prévisions météorologiques propices à des feux de forêt violents.

Des mesures similaires ont commencé à entrer en vigueur dans le sud de l'Etat, où des feux de broussailles attisés par des vents violents ont parcouru plusieurs centaines d'hectares jeudi, détruisant des habitations et provoquant l'évacuation de certaines zones.

D'une ampleur sans précédent en Californie, les coupures d'électricité concernaient potentiellement 800.000 clients du nord de l'Etat, soit environ deux millions de personnes, avait prévenu la société Pacific Gas & Electric (PG&E), dont les lignes à haute tension avaient provoqué l'an dernier l'incendie le plus meurtrier de l'histoire de l'Etat.

Après les premières interruptions de service mercredi matin, une deuxième phase a été mise en oeuvre autour de San Francisco, dans des zones à forte densité de population, perturbant fortement les activités quotidiennes et les commerces et suscitant de vives critiques.

"Aucun Etat au 21e siècle ne devrait connaître" des coupures "d'une telle envergure", a déploré jeudi soir le gouverneur de Californie, Gavin Newsom, rejetant la faute sur PG&E et des décennies de "négligence" et de "mauvaise gestion" de son réseau, insuffisamment modernisé.

"Ce qui s'est passé au cours des dernières 48 heures est inacceptable", a-t-il jugé, soulignant toutefois que les coupures préventives de lignes à haute tension en cas de météo dangereuse faisaient partie des "bonnes pratiques" de l'industrie, qui permettent d'éviter des catastrophes.

"La décision de couper l'alimentation électrique répond aux prévisions de temps sec, chaud et venteux, et du risque potentiel d'incendie" entraîné par des vents violents, avait justifié l'opérateur mercredi.

Pointée du doigt pour ses installations vétustes et un entretien insuffisant de la végétation autour des lignes à haute tension, PG&E s'est mise en faillite en janvier.

Elle fait face à des milliards de dollars de dettes potentielles en raison de sa responsabilité dans le "Camp Fire" qui a ravagé en novembre 2018 la bourgade californienne de Paradise, faisant au moins 86 morts et détruisant 18.000 bâtiments. Les conditions météorologiques étaient à l'époque similaire à celles qui prévalent actuellement dans le nord de la Californie, une région touchée à plusieurs reprises ces dernières années par de violents feux de forêt.

Le mois dernier, la société a annoncé le versement de 11 milliards de dollars aux compagnies d'assurance ayant indemnisé les victimes du "Camp Fire".

Les habitants des zones privées de courant se sont précipités dans les magasins pour acheter des piles, de la glace et des vivres, tandis que de nombreux commerces, alimentaires notamment, déploraient les pertes occasionnées par ces coupures, dignes pour certains du "Tiers monde".

Jeudi matin, PG&E avait rétabli le courant pour 137.000 clients. Mais d'autres pourraient être obligés d'attendre encore plusieurs jours, le temps pour l'opérateur d'inspecter ses installations une fois l'alerte passée.

Le coût de 48 heures de coupure d'électricité pourrait atteindre 2,6 milliards de dollars au total, a déclaré à CNN Michael Wara, expert en politique énergétique et climatique de l'Université de Stanford.

Le drapeau rouge pour les incendies flotte également sur le sud de la Californie, où l'opérateur Edison a là aussi décrété des coupures touchant quelque 13.000 clients.