Info

Un pêcheur sain et sauf après avoir été "avalé" par une baleine au large du Massachusetts

Une baleine à bosse, dans le Massachusetts, le 10 mai 2018
Une baleine à bosse, dans le Massachusetts, le 10 mai 2018
afp.com - Don EMMERT

C'est une histoire à la Pinocchio, qu'on pourrait prendre pour un canular si elle n'était jugée crédible par des spécialistes des baleines: un pêcheur de homard du Massachusetts a été "avalé" vendredi brièvement par une baleine à bosse, avant d'être rejeté dans l'océan, vivant, et capable de raconter son aventure.

"Salut tout le monde, je veux juste clarifier ce qui m'est arrivé aujourd'hui", a écrit le pêcheur, Michael Packard, originaire de Provincetown, à près de 200 km à l'est de Boston, après que l'histoire fut remontée jusqu'aux oreilles du journal local, le Cape Cod Times.

"Je plongeais pour chercher des homards quand une baleine à bosse a essayé de me manger. J'étais dans sa bouche fermée pendant 30 à 40 secondes, avant qu'elle remonte à la surface et me recrache. J'ai des bleus partout, mais aucun os cassé. Je remercie les sauveteurs de Provincetown pour leurs soins et leur aide", a-t-il écrit, après avoir été brièvement hospitalisé.

Il se trouve que Michael Packard a au moins un témoin, jugé digne de foi: Josiah Mayo l'accompagnait dans cette pêche et a raconté au Cape Cod Times l'avoir vu éjecté par la baleine, et avoir appelé les sauveteurs à l'aide.

Or Josiah Mayo est le fils d'un des chercheurs et experts en baleine du Center for Coastal Studies (Centre des études cotières) de Provincetown, région où les baleines se nourrissent en cette saison, a expliqué à l'AFP Jooke Robbins, directrice des études sur les baleines à bosse du centre.

"Je connais les personnes impliquées (...) donc j'ai toutes les raisons de croire que ce qu'ils disent est vrai", a-t-elle indiqué.

- "Restez à distance"

Même si elle n'a rien vu et ne peut pas être sûre de ce qui s'est passé, et n'avait jusqu'ici jamais entendu parler d'un "accident" de ce type, "il est possible que (le pêcheur) était juste au mauvais endroit, au mauvais moment", a-t-elle estimé.

Lorsque ces baleines sont en quête de nourriture, "elles foncent, bouche ouverte, et avalent les poissons et l'eau très rapidement, puis rejettent l'eau à travers leurs fanons", qui agissent "comme un filtre", a-t-elle expliqué.

"Leur bouche est assez large", mais "leur gorge est assez étroite, il n'y a aucune chance qu'elle puisse avaler quelque chose de gros" comme un homme, a-t-elle poursuivi.

La baleine - qui, selon la description de Josiah Mayo, était encore jeune - a pu "ne pas détecter assez rapidement qu'il y avait un intrus" dans sa prise, a-t-elle expliqué. Une fois l'homme "avalé", il est possible qu'elle "ait été plutôt surprise et ait ouvert la bouche pour le faire sortir".

Même si on ne connaît pas tous les détails, pour cette spécialiste, une conclusion s'impose: alors que la région de Provincetown et du Cap Cod voient revenir les touristes après 15 mois de pandémie, "il est important que les gens soient conscients" de ces puissants mammifères marins, qui mesurent généralement, selon l'âge, entre 9 et 15 mètres.

"Si vous voyez une baleine, restez à bonne distance. Il est vraiment important de laisser aux baleines de l'espace," a averti Jooke Robbins.