Chine : la flambée des cas de Covid-19 augmente-t-elle le risque de nouveaux variants ?

La Chine connaît une explosion de cas de Covid-19, alors que le pays lève ses mesures "zéro Covid." Les experts de la santé estiment que cela pourrait créer un terreau potentiel pour l'émergence de nouveaux variants.
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Chine variants
Des voyageurs masqués font la queue à l'enregistrement d'un vol international à l'aéroport international de Pékin, le 29 décembre 2022.
AP Photo/Andy Wong
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Une explosion en Chine de cas de Covid-19, au moment où le pays lève ses mesures "zéro Covid", pourrait créer un terreau potentiel pour l'émergence de nouveaux variants, préviennent des experts de la santé. Le 8 janvier la Chine va cesser de pratiquer les quarantaines obligatoires à l'arrivée dans le pays, dernier rempart de sa politique de restrictions strictes qui a maintenu le pays largement fermé au monde depuis le début de la pandémie.

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Alors que le gouvernement a cessé de publier le nombre de cas quotidiens, les responsables de plusieurs villes estiment que des centaines de milliers de personnes ont été récemment infectées, tandis que les hôpitaux et les crématoriums sont débordés à travers le pays. Le virus étant désormais libre de circuler en Chine, qui compte près d'un cinquième de la population mondiale, plusieurs pays et experts craignent que la Chine ne devienne un terrain fertile pour l'émergence de nouveaux variants. D'autant que la population chinoise reste peu vaccinée.

De probables mutations du virus

Chaque nouvelle infection augmente les chances que le virus ne mute, estime ainsi Antoine Flahault, directeur de l'Institut de santé globale de l'Université de Genève. "Le fait que 1,4 milliard de personnes soient soudainement exposées au SARS-CoV-2 crée évidemment des conditions propices à l'émergence de variants", explique-t-il.

Bruno Lina, professeur de virologie à l'université de Lyon, en France, a quant à lui déclaré au quotidien religieux français La Croix : "vu l’intense circulation du virus, et donc le risque accru de mutations, un vivier potentiel de virus pourrait émerger de Chine".

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Soumya Swaminathan, qui a été scientifique en chef de l'Organisation mondiale de la santé (OMS) jusqu'en novembre, a aussi indiqué qu'une grande partie de la population chinoise était vulnérable, en partie parce que de nombreuses personnes âgées n'ont pas été vaccinées. "Nous devons surveiller de près toute émergence de variants préoccupants", déclare-t-elle au site Web du journal Indian Express.

Des pays serrent la vis

En réponse à la flambée des cas, les Etats-Unis, l'Italie, le Japon, l'Inde et la Malaisie ont annoncé cette semaine qu'ils allaient renforcer leurs contrôles aux frontières. Washington va exiger un test Covid négatif à partir du 5 janvier pour tous les voyageurs venant en avion de Chine. L'Inde et le Japon vont imposer des tests PCR obligatoires à tous les passagers en provenance de Chine, une mesure qui, selon Antoine Flahault, pourrait être un moyen de contourner tout retard dans les informations venant de Pékin.

Le dépistage aux frontières n'a jamais empêché le virus de pénétrer.Brigitte Autran, présidente du Covars

Le gouvernement français, qui assure "suivre très attentivement l'évolution de la situation", s'est dit "prêt" mercredi "à étudier toutes les mesures utiles". Interrogée sur France Inter le 29 décembre, Brigitte Autran, présidente du Comité de veille et d'anticipation des risques sanitaires (Covars), a dit s'attendre à une décision "d'ici la fin de la semaine".

"Le dépistage aux frontières n'a jamais empêché le virus de pénétrer" et "le seul intérêt potentiel" d'un dépistage systématique des voyageurs atterrissant en provenance de Chine serait "pour analyser quel est le type de variant" qu'ils portent, ajoute-t-elle."Si nous réussissons à échantillonner et à séquencer tous les virus identifiés chez tous les voyageurs en provenance de Chine, nous saurons presque aussitôt si de nouveaux variants émergent et se propagent" dans le pays, explique Antoine Flahault.

Combien de variants détectés en Chine ?

Xu Wenbo, le chef de l'institut de contrôle des virus au Centre chinois de contrôle et de prévention des maladies, a assuré que les hôpitaux du pays collecteraient des échantillons provenant de patients et téléchargeraient les informations de séquençage dans une nouvelle base de données nationale, ce qui permettra aux autorités de surveiller les nouvelles souches en temps réel.

Plus de 130 nouveaux sous-lignages du variant Omicron ont été détectés en Chine au cours des trois derniers mois, a-t-il déclaré la semaine dernière. Parmi eux, XXB et BQ.1 et leurs propres sous-lignages, qui se sont propagés aux États-Unis et dans certaines parties de l'Europe ces derniers mois alors qu'un essaim de sous-variants se disputaient la domination dans le monde entier.

Tous les variants, lorsqu'ils sont plus transmissibles que les variants dominants auparavant représentent définitivement des menaces, car ils peuvent provoquer de nouvelles vagues.Antoine Flahault, directeur de l'Institut de santé globale de l'Université de Genève

Cependant, BA.5.2 et BF.7 restent les principales souches d'Omicron détectées en Chine, a déclaré Xu Wenbo, ajoutant que les différents sous-lignages vont probablement co-circuler. "Une soupe" de plus de 500 nouveaux sous-variants d'Omicron a été identifiée ces derniers mois, rappelle Antoine Flahault.

"Tous les variants, lorsqu'ils sont plus transmissibles que les variants dominants auparavant - tels que BQ.1, B2.75.2, XBB, CH.1 ou BF.7 - représentent définitivement des menaces, car ils peuvent provoquer de nouvelles vagues", a déclaré l'épidémiologiste. "Aujourd'hui, aucun de ces variants ne semble présenter de nouveaux risques particuliers de symptômes plus graves, mais cela pourrait être le cas de nouveaux variants dans un futur proche", ajoute-t-il.