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Zara Rutherford : plus jeune femme pilote à faire le tour du monde en solo ?

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Un périple pour tutoyer les étoiles et peut-être battre un record : Zara Rutherford, pilote de 19 ans, a décollé de Belgique dans un biplace ultraléger, pour la première étape d'un tour du monde à travers 52 pays et cinq continents. Objectif : devenir la plus jeune femme à accomplir cet exploit en solitaire.

L'intrépide pilote belgo-britannique rêve de devenir un jour astronaute, mais pour l'instant, son objectif est de devenir la plus jeune femme à accomplir un tour de la planète dans les airs en solitaire. L'itinéraire de Zara Rutherford a débuté par une brève traversée de la Manche, depuis sa ville natale de Courtrai, en Flandre, dans l'ouest de la Belgique, jusqu'aux côtes anglaises. Elle prévoit ensuite d'enchaîner les étapes à travers océans, déserts, forêts, et les vastes étendues sauvages de la Sibérie. 

Itinéraires bis

À bord de son minuscule avion à hélices, un ULM Shark UL pesant 325 kilos seulement, elle entend éviter les principaux hubs aéroportuaires très fréquentés, à l'exception de JFK de New York, et prévoit de se poser plutôt sur de petits aéroports et aérodromes pour se reposer la nuit et se ravitailler en carburant.

Zara Rutherford à bord de son avion Shark Ultralight s'apprête à décoller de l'aérodrome de Kortrijk-Wevelgem, à Wevelgem, en Belgique, le 18 août 2021.
Zara Rutherford à bord de son avion Shark Ultralight s'apprête à décoller de l'aérodrome de Kortrijk-Wevelgem, à Wevelgem, en Belgique, le 18 août 2021.
©AP Photo/Virginia Mayo

Zara Rutherford a obtenu l'autorisation de survoler le Groenland, le Honduras, l'Arabie saoudite ou encore la Birmanie, et sera seule aux manettes pour l'ensemble des vols, qui dureront chacun de cinq à six heures. 

Inspirations

Zara Rutherford n'est pas la plus jeune pilote à entreprendre un tour du monde aérien en solo : un Britannique de 18 ans, Travis Ludlow, y est parvenu en juillet 2021. Mais elle entend bien être la plus jeune femme à accomplir cet exploit et battre le record de l'aviatrice américaine Shaesta Waiz, qui a établi la référence mondiale en 2017, à l'âge de 30 ans.

J'espère vraiment encourager les filles et les jeunes femmes à se lancer dans l'aviation, les sciences, les technologies, l'ingénierie et les mathématiques.
Zara Rutherford, pilote

Au-delà du record, elle espère devenir une source d'inspiration : "J'espère vraiment encourager les filles et les jeunes femmes à se lancer dans l'aviation, les sciences, les technologies, l'ingénierie et les mathématiques, lance-t-elle avant le décollage. En grandissant, je n'ai pas vu beaucoup de femmes dans ces domaines et c'était assez décourageant. J'espère donc être en mesure de changer les choses", insiste-t-elle. Son odyssée aérienne peut être suivie sur son site Web FlyZolo.com, ainsi que sur la plateforme TikTok. 

Une seule pilote dans l'avion

La jeune femme dispose d'un téléphone satellite et d'une radio pour communiquer avec les contrôleurs aériens des pays ponctuant son itinéraire, mais dans le cockpit, elle sera seule avec sa musique et ses podcasts. Si aucun autre avion ne la suivra pour lui prêter renfort le cas échéant, son équipe de soutien basée en Belgique a soigneusement planifié l'aventure, notamment en décrochant à l'avance les autorisations nécessaires pour traverser les espaces aériens d'une cinquantaine de pays. Après la Belgique et les îles britanniques, la traversée de l'Atlantique sera son premier grand défi, avant que son périple ne la conduise en Sibérie et en Mongolie, parfois très loin des zones habitées.

Décollage imminent

"Je n'ai pas très bien dormi, je suis assez nerveuse, mais j'ai hâte de commencer l'aventure. Pour l'instant, j'ai encore du mal à y croire, je réaliserai en atterrissant au Royaume-Uni", confie-t-elle avant son départ. A l'aéroport de Courtrai-Wevelgem, sa famille, ses amis, le maire de la ville et quelques journalistes s'étaient réunis pour assister au début de son aventure.

Un moment poignant pour sa mère belge, Béatrice De Smet : "Évidemment, j'ai beaucoup d'émotions mêlées. Je suis une maman et j'ai le coeur serré quand je la vois partir comme ça", glisse-t-elle. Dans le même temps, "je suis extrêmement fière du vol qu'elle va entreprendre, mais aussi de la mission qu'elle voudrait réaliser derrière, c'est-à-dire encourager les petites filles à suivre leurs rêves et à atteindre les étoiles", indique-t-elle, alors que le petit avion de sa fille disparaît dans le ciel gris des Flandres.

Si tout se passe comme prévu, Zara Rutherford sera de retour en Belgique le 4 novembre - avec un nouvel horizon : entamer des études d'ingénieur.
Si tout se passe comme prévu, Zara Rutherford sera de retour en Belgique le 4 novembre - avec un nouvel horizon : entamer des études d'ingénieur.
©AP Photo/Virginia Mayo